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New York

Las inundaciones plantean preguntas sobre el futuro de los apartamentos en el sótano y la mitigación de tormentas

Cuando el agua comenzó a filtrarse en la casa de Jackeline Franco en East Elmhurst el miércoles, llamó a la compañía que acababa de reparar su techo, frustrada porque ya tenía una fuga. Luego miró hacia afuera.

“El agua llegaba a la mitad del muslo, fácilmente a un metro por encima del suelo”, dijo.

Ella y su familia sobrevivieron a la tormenta, a diferencia de más de una docena de neoyorquinos, pero pasaron los siguientes dos días moviendo muebles empapados de agua del sótano al patio, con la esperanza de que algunos de ellos pudieran ser rescatados. La madre de Franco, que acababa de enviudar, vivía allí desde abril.

“Rehicimos todo el sótano y lo acomodamos para ella”, dijo Franco. «Era un apartamento muy bonito y habitable».

Afortunadamente, su madre no estaba allí cuando rompió el agua a través de la ventana de plexiglás de la puerta. En 15 minutos, el agua llegó al techo.

La tormenta del miércoles ha reavivado un debate sobre si la ciudad debería legalizar los apartamentos en el sótano.  (Getty)
La tormenta del miércoles ha reavivado un debate sobre si la ciudad debería legalizar los apartamentos en el sótano. 
(Getty)

Según los informes al menos 11 de los residentes de la ciudad muertos por la tormenta tropical Ida se encontraban en apartamentos en el sótano en ese momento, y cinco de los seis donde murieron personas se habían convertido ilegalmente, dijo el viernes el Departamento de Edificios.

Las muertes han generado dudas sobre los esfuerzos para legalizar tales unidades, algunos instando a la precaución y otros diciendo que subrayan la necesidad de ayudar a las personas que viven en ellas. La procuradora general Letitia James pidió el viernes a la ciudad que proporcione vales de vivienda de emergencia a todos los residentes de viviendas ilegales en los sótanos.

Para ser una residencia legal, las unidades del sótano deben tener una altura mínima de techo de 7 pies, una ventana en cada habitación y una salida al exterior. En febrero de 2020, el alcalde Bill de Blasio propuso legalizar los apartamentos del sótano en toda la ciudad, basándose en un programa piloto lanzado en el este de Nueva York. En ese momento, estimó que tal movimiento agregaría unas 10,000 unidades de vivienda asequible durante la próxima década.

Pero se estima que la ciudad tiene más de 100 mil apartamentos en el sótano. Además, el presupuesto del programa fue destruido durante la pandemia y los planes para aplicarlo en toda la ciudad se han estancado.

De Blasio le dijo a MSNBC el viernes que está estableciendo un grupo de trabajo para establecer nuevas reglas de evacuación para los apartamentos del sótano. La ciudad ya había planeado establecer un sistema para alertar a los residentes del sótano sobre los «eventos de lluvia extrema» pronosticados, pero no hasta 2023. Según el New York Post Reglas uniformadas de aguas pluviales para prevenir escorrentía en sitios de desarrollo.

Jay Martin, presidente del grupo de propietarios del Programa de Mejoramiento de Viviendas Comunitarias, dijo que ve un camino para legalizar de manera segura algunos apartamentos en el sótano y cree que la ciudad necesita desesperadamente más viviendas, pero advirtió que no se apresure el proceso. Robert Nelson, presidente de Nelson Management, dijo que la inundación sirve como un «claro recordatorio de por qué algunos de estos sótanos no deberían ser legales».

Foto vía Michael Wolfe.

Pero Annetta Seecharran, directora ejecutiva de Chhaya, que durante mucho tiempo ha abogado por la legalización de los apartamentos en el sótano y ayudó a dar forma al programa piloto de East New York, dijo que estaba harta de los retrasos en la legalización de estas unidades. Ella cree que las inundaciones de esta semana deberían impulsar a los funcionarios electos.

“Vemos esto como evidencia de que los apartamentos en el sótano son hogares reales para los neoyorquinos reales y que deben ser seguros”, dijo. «Eso es todo.»

Ella enfatizó que simplemente legalizar los apartamentos del sótano no los haría automáticamente seguros, por lo que se necesitan acciones adicionales.

“La gente vive en apartamentos en sótanos en toda la ciudad. Al no ocuparnos del problema, al no darles a las personas un camino para que sus propiedades cumplan con el código, ponemos en peligro la vida de las personas ”, dijo. «Esta tormenta, ¿necesitamos otro ejemplo aquí?»

A pesar de las advertencias a principios de semana de que los restos de la tormenta tropical Ida se dirigían hacia el noreste, la ciudad no estaba muy preparada para las inundaciones repentinas del miércoles. Pero algunas de sus limitaciones están integradas en su infraestructura.

Las alcantarillas de la ciudad están diseñadas para soportar 1,75 pulgadas de lluvia por hora. Un sin precedentes de 3,15 pulgadas de lluvia cayeron en una sola hora el miércoles, abrumando los sistemas de drenaje y alcantarillado. En mayo, la administración publicó un informe que citaba proyecciones de que cada cinco años desde 2040 hasta 2069 la ciudad podría esperar una tormenta que arroje 2,15 pulgadas en una hora. Ida superó eso en un 47 por ciento y 19 años antes de lo previsto.

Los videos de la noche del miércoles muestran ríos embravecidos en estaciones de metro, personas vadeando en agua hasta las rodillas y autos abandonados flotando por las calles de la ciudad.

“No conozco a nadie que pudiera haberse preparado para una situación como esta”, dijo Nelson.

Después del huracán Sandy en 2012, muchos propietarios trasladaron la infraestructura esencial de sus edificios a un terreno más alto, a menudo el techo, e invirtieron en equipos de mitigación, como compuertas.

Pero la capacidad de mover sistemas mecánicos y modernizar los edificios de apartamentos de antes de la guerra es limitada, dijo Michael Wolfe, presidente de FirstService Residential, que administra más de 12.000 apartamentos. Señaló que la repentina avalancha de agua durante la tormenta del miércoles tomó por sorpresa a los propietarios, y algunos podrían no haber levantado las compuertas a tiempo.

“No fue como, ‘Oye, vamos a tener un billón de pulgadas a la vez’”, dijo sobre el pronóstico del miércoles.

Wolfe pasó el jueves respondiendo a edificios que tenían, en algunos casos, seis pies de agua en sus sótanos. A las propiedades de su cartera que tenían compuertas les fue bien, pero aquellas que nunca habían experimentado eventos de agua, y ni siquiera estaban en zonas de inundación, se encontraban entre las más afectadas.

“Teníamos tuberías de agua de lluvia en nuestros garajes y sótanos que explotaron. Nunca antes habíamos tenido eso ”, dijo. “¿Cuál es tu seguridad en eso? Si el sistema de la ciudad no puede absorber este tipo de lluvia, ¿dónde está poniendo el agua? «

Su compañía está estudiando cómo agregar opciones de drenaje para los edificios con mayor riesgo de acumulación de aguas pluviales.

Michael Rothschild, de AJ Clarke Real Estate, dijo que su empresa podría considerar la posibilidad de impermeabilizar puertas en su cartera, pero no está seguro de qué más hacer.

“Al modernizar un edificio de antes de la guerra para hacer frente a eventos acuáticos masivos, no sé a dónde iríamos con eso”, dijo. «Es difícil pensar en lo que podrías hacer».

Martin dijo que sus miembros se están preparando para una escasez de calderas, dado el número destruido por las inundaciones del miércoles. Señaló que los propietarios ya habían estado tratando de averiguar cómo pagar las modificaciones para cumplir con el límite de emisiones de la ciudad, la Ley Local 97, y han estado presionando para obtener subsidios.

“Hacer estos edificios herméticos y energéticamente eficientes, además de eso, va a costar más de miles de millones y miles de millones de dólares”, dijo.